Vier titels en te veel platen: Hoe Steph Curry zichzelf onsterfelijk maakte

De meest waardevolle speler van de NBA-finale heeft zijn stempel gedrukt op de finale, zoals hij het afgelopen decennium heeft gedaan bij basketbal als geheel. Na het vierde kampioenschap in acht jaar mag het duidelijk zijn: Steph Curry is een van de beste en meest dominante spelers aller tijden.

Stephen Curry barstte in tranen uit. Terwijl de wedstrijdklok naar nul tikte, omhelsde Golden States All-Star Guard zijn vader Dell bij de basislijn en liet zijn emoties de vrije loop. Een paar seconden later was het officieel: Curry and the Warriors werden NBA-kampioen – voor de vierde keer in acht jaar. “Het was een overweldigend moment”, zei de 34-jarige later op de persconferentie. “Deze titel voelt heel anders dan de andere. De lange weg terug hier na drie zware jaren. Alle lasten die we droegen. De individuele en collectieve toewijding, onze koppigheid ondanks dat niemand in ons geloofde. We bleven gewoon werken, gewoon op onszelf gericht En daarom is deze titel heel bijzonder.”

Wat hebben de Warriors niet meegemaakt? Na vijf finales op rij en drie kampioenschappen tussen 2015 en 2019 ging het voormalige superteam uit elkaar. Kevin Durant ging naar Brooklyn, Klay Thompson liep meerdere verwoestende verwondingen op en miste meer dan twee volledige seizoenen. Curry brak zijn hand en miste het hele seizoen 2019/20. De Warriors crashten en eindigden als laatste in de competitie. Curry en een gedecimeerde Warriors-ploeg misten vorig seizoen ook de play-offs.

5cec32b7b7cb908963f9800ad7c75e28.jpg

De hele NBA werkt voor dit moment.

(Foto: USA TODAY Sports)

In de “Bay Area” bleven ze koppig, nog steeds gelovend in hun “titelkern” bestaande uit Curry, Thompson en Draymond Green. Het trio speelt al tien jaar samen. Slechts één professional in de competitie is in dienst geweest van hetzelfde team dat hem oorspronkelijk langer heeft opgesteld, maar heeft daar al jaren geen sportieve rol meer gespeeld. Het is anders in Golden State, waar de “Grote Drie” bij elkaar blijven, leiden, gedijen. “We hebben hier tien, elf jaar iets gebouwd”, zegt Curry. “Dat is heel waardevol, vooral op dit niveau omdat we weten hoe we moeten winnen.”

In game vier forceert Curry de beurt

Hoewel critici hen geen kans gaven op het winnen van de titel, kwam de afgelopen maanden alles perfect samen voor de Warriors. Een harmonieuze mix van veteranen en jongeren vond de juiste formule aan beide uiteinden van het podium. De “Dubs” verrasten met het op twee na beste record in de NBA, versloegen Denver, Memphis en Dallas in de play-offs en haalden plotseling voor de zesde keer in acht jaar de NBA Finals. De laatste keer dat Michael Jordan’s Chicago Bulls dat deden was meer dan 20 jaar geleden (1991-93 en 1996-98).

Curry leverde daar vijf schitterende games af en was vijf keer de beste schutter op de vloer in zes finales. Ondanks 34, 29 en 31 punten van zijn kant stonden de Warriors in game vier nog steeds met de rug tegen de muur. Weg in de hondsdolle Boston Garden, achter bij de pauze en in groot gevaar om bijna onherstelbaar achterop te raken, hebben teams in een 3-1-hole 95,2 procent van alle series in de NBA-play-offgeschiedenis verloren, in de NBA Finals zelfs 97,2 procent – Curry was daar. En hoe! Met 24 van zijn 43 punten in de tweede helft herwon de point guard niet alleen eigenhandig het thuisvoordeel en de controle over de serie. Met zijn sensationele show brak hij ook de collectieve wil van de Celtics, die daarna geen wedstrijd meer wonnen.

Hoewel ze hun best deden om Curry te isoleren, aan te vallen en fysiek te verslijten, beet Boston’s ‘goblins’ op hun tanden bij de zes meter lange bewaker. Aan de achterkant is Curry niet langer een zwak punt, zelfs niet tegen grotere en meer imposante tegenstanders. Jaren van hard werken in de gewichtsruimte hebben hem in de sterkste vorm van zijn carrière achtergelaten. In de aanval is hij allang gemuteerd in een eenmanssysteem, een individuele basketbalremedie voor alles wat naar Golden State wordt gegooid.

Het werkt ook zonder de uitstekende tweede optie

Als je even niet oplet, regent het trio’s uit gebieden en afstanden die geen enkele verdediging ter wereld kan patrouilleren. Als hij te strak wordt afgedekt, sluipt hij door de achterdeur naar buiten. Wanneer hij onder druk wordt gezet door twee of zelfs drie verdedigers, leest hij elke rotatie met wat nu angstaanjagende perfectie is, waarbij hij zijn teamgenoten gemakkelijke punten en schoten serveert. Zodra Curry plaats nam op de bank, implodeerde de aanval van de Warriors. Met hem op het veld was het team van San Francisco 15 punten per 100 aanvallen beter dan zonder hem in de finale – meer dan het statistische verschil tussen de beste en slechtste aanvallen van de competitie.

In tegenstelling tot de eerste drie titels, toen Curry kon vertrouwen op een metronoom-achtige Thompson en de beste pure scorer in de geschiedenis van de NBA, Kevin Durant, ontbrak het hem dit jaar aan opties waar hij in het verleden altijd op kon vertrouwen. Thompson had onlangs meer verwondingen en operaties dan All-Star optredens. Voormalig nummer 1-keuze Andrew Wiggins kwam twee jaar geleden als extra in een ruildeal en werd lang als te duur beschouwd. En de altijd explosieve Groen raakte in de hele reeks finales geen staldeur, alleen in de laatste game zijn eerste drie en meer dan tien punten.

Het is maar goed dat Curry al heel lang veel meer is dan alleen de beste shooter aller tijden. Het is één ding om elk driepunter- en werprecord te verbreken dat deze competitie ooit heeft gekend. Niet alleen een heel tijdperk mee vormgeven, maar ook je stempel erop drukken is bijzonder. Zeker gezien de grootte en ligging. Kinderen willen tegenwoordig spelen als curry. Hij speelde een sleutelrol in de wereldwijde obsessie met de lange bal. Sommigen flirten zelfs dat hij ‘het spel heeft verpest’. Hoewel hij overweldigt met precisie en vaardigheid, in plaats van de fysieke uitmuntendheid die altijd gewend is aan de legendes van de League, moeten Curry’s individuele superioriteit en potentie niet worden onderschat.

Lid van de ultieme top tien club

“Wat hij met zijn tegenstanders doet is pure dominantie”, zegt Green, die het fenomeen Curry al tien jaar van dichtbij meemaakt. “De hele NBA speelt nu een basketbal dat Steph Curry met een ideologie heeft gemaakt. Hoe kan iemand zeggen dat dat niet dominant is? Geen enkele andere bewaker in de geschiedenis heeft het basketbal van een heel tijdperk gevormd.” Verder gaand, wordt Curry erkend als een van de grootsten aller tijden – ondanks posities.

Slechts zes spelers in 75 jaar NBA hebben ten minste vier titels, ten minste twee Most Valuable Player (MVP)-awards en ten minste één Finals MVP-trofee gewonnen: Curry voegt zich bij Michael Jordan, LeBron James, Magic Johnson, Kareem Abdul-Jabbar en Tim Duncan. Dit zijn niet alleen legendarische namen, ze maken deel uit van de ultieme top tien club – de tien beste basketballers die ooit hebben geleefd.

Slechts vier spelers hebben minimaal 30 punten, vijf rebounds en vijf assists in twee afzonderlijke finalerondes: Curry, Jordan, James en Jerry West. Slechts acht spelers hebben meer dan één MVP-trofee en minstens zes finales: Curry, Jordan, James, Johnson, Abdul-Jabbar, Duncan, Wilt Chamberlain en Bill Russell. Curry is veruit de kleinste onder hen.

Coach Kerr zegt het misschien het beste

Slechts zes spelers hebben meer games gespeeld met 30 punten of meer in de NBA Finals dan Curry (14). Alleen Michael Jordan (33,7 PPG) heeft een hoger puntengemiddelde dan Curry (32,5) in cruciale wedstrijden. Zijn 34 punten, zeven rebounds en zeven assists in game zes waren de knock-out in een reeks die Boston nooit onder de knie kreeg met de perpetuum mobile van de Warriors. Een gemiddelde van 31,2 punten per avond, 31 hits van buiten de driepuntslijn en een elite van 43,6 procent van buitenaf bevestigden zijn status als NBA-legende op de lange termijn.

“Hij is uniek in zijn soort, niemand zal ooit meer zijn zoals hij. Zijn invloed zal generaties lang blijven bestaan”, zegt Thompson, zijn sympathieke partner op de verdedigingshelft. Voor Andre Iguodala, zelf ook onderdeel van de Warriors-kern sinds het eerste kampioenschap, heeft Curry “zichzelf gevestigd als de beste point guard aller tijden. We zullen hem allemaal missen als hij uiteindelijk stopt met spelen, en ook zijn invloed, niet alleen op de Warriors en de NBA, maar de hele wereld.”

Misschien is de beste manier om te beschrijven wat dit vierde kampioenschap betekent voor Curry’s rol en erfenis bij de All-Time Greats, als Warriors-hoofdcoach Steve Kerr, die nu negen titels heeft gewonnen als speler en coach: “Ik ben nog steeds zo onder de indruk als de eerste dag naast hem. Wat hij doet met zijn grootte is zo in strijd met alle traditionele legendes die we kennen. Ik zou voor niemand meer opgewonden kunnen zijn. Dit is het ultieme hoogtepunt van een ongelooflijke carrière. “

Leave a Reply

Your email address will not be published.